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PAPER SESSIONS
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Discovering Precarity, Reinventing Justice? Covid-19 in the Realm of Work

From
June 30, 2021 10:45
to
June 30, 2021 12:15
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Organizers

Eva Nadai, University of Applied Sciences and Arts Northwestern Switzerland, School of Social Work; Peter Streckeisen, University of Basel, Department of Social Sciences/Sociology

Speakers

Nicolas Pons-Vignon, University of Applied Sciences and Arts of Southern Switzerland; Alberto Riesco-Sanz, Department of Applied Sociology & TRANSOC Institute, Complutense University of Madrid

Antonin Zurbuchen, Haute école de travail social et de la santé Lausanne

Anna Gonon; Robin Hübscher; Anna John

University of Applied Sciences and Arts Northwestern Switzerland, School of Social Work

Alessandro Pelizzari, Haute Ecole de Travail Social et Santé Lausanne

Early into the first lockdown, Switzerland was shocked by disturbing pictures of long queues of people waiting for food aid because they had lost their jobs and did not know how to make ends meet. Another group that drew attention were the self-employed and the owners of micro- and small enterprises who suffered from the economic effects of the pandemic but had no recourse to unemployment benefits. In public discourse, wide-spread precarity was suddenly discovered. Social workers and sociologists were less surprised. After all, poverty, precarious employment, or the non-take up of welfare benefits had long been around. This paper session aims to explore the intertwining of the pandemic and precarity, discussing issues of justice relating to work and employment. The session addresses the following main questions:

I. Precarity: Heightened economic uncertainty will probably persist for a long time. This raises the following questions. First, which social groups are affected in which way by the labour market crisis: does it exacerbate the situation of those already suffering precarity before or will unemployment, precarity and poverty spread to new social groups? Second, employers may react to heightened uncertainty with further flexibilization strategies: can we observe more precarious employment conditions within remaining jobs and if so, in which forms and in which jobs? 

II. Activation: The magnitude of the Covid-19 pandemic and its economic effects questions the ideological foundation of labour market and social policy, namely the belief in individual responsibility. One might ask whether activation policies, dominating the field in all OECD countries for years now, will be transformed or even overcome as a result of the pandemic. In the midst of the crisis for instance, new support measures were introduced quickly and existing benefits were extended, whereas surveillance and sanctions were eased to some extent. In what ways, has the pandemic changed our understanding of unemployment and the policy responses to it? Does it have a long term impact on practices of welfare administrations and programs for the unemployed?

III. Recognition: The pandemic also led to a debate on justice in the realm of work, namely on social recognition for work “of systemic importance”. It was argued that (gendered) professions like nursing deserved better working conditions and pay. These claims were obviously inspired by the feminist theorization of invisible and undervalued care work. The debate did not, however, extend to working class low-skilled jobs like cleaners, supermarket cashiers, delivery service couriers and the like who also kept the system running. Does the pandemic affect the moral economy of work more generally, shifting boundaries between esteemed and disregarded work? Does it affect differences in pay and social rights? Who are the winners, and who are the losers? 

Exploring and contextualising the vulnerability of independent work in Switzerland

Nicolas Pons-Vignon, University of Applied Sciences and Arts of Southern Switzerland; Alberto Riesco-Sanz, Department of Applied Sociology & TRANSOC Institute, Complutense University of Madrid

The socio-economic crisis induced by the Covid-19 pandemic has cast a crude light on the socio-economic vulnerability of a number of people in advanced economies. This has been especially true for workers who are not in formal employment relationship, so-called own-account or independent workers. These workers, whether lawyers or delivery workers, have had no choice but to continue working during the crisis, even if this put their health at risk; when that became impossible (for instance because of the ban on some activities), many have found themselves facing daunting prospects, such as possible eviction from their homes due to their inability to pay loan instalments. In Switzerland, while a number of emergency measures have been adopted to cushion these workers, the very contingent nature of these measures suggests that the current architecture of social protection for this category is not fit for purpose.  

In this paper, we propose to document empirically the impact of COVID (and related restrictions) on independent workers in Switzerland, paying special attention to the different sub-categories that make up this heterogeneous group. We will then contextualise independent work in Switzerland by analysing recent evolutions in selected European countries, such as Spain and France. This category has been growing (in spite of seemingly contradictory trends) across European countries both in numerical and statistical terms; and much of this growth is accounted for by what is called (rather paradoxically) in Spain Trabajador Autónomo Económicamente Dependiente. In other words, there appears to be a transfer within wage work, rather than the emergence of entrepreneurs. The rise of the independent workers follows the restructuring of firms seeking to limit the number of direct employees; and the active promotion of self-employment through public policies as a response to growing unemployment. Lastly, we will consider policy efforts to improve the protection of independent workers and draw some preliminary conclusions regarding the scope for improved protection in Switzerland.  

Keywords: self-employment, precarity, hybrid employment statuses, social protection

Les entreprises sociales d’insertion socioprofessionnelles face au COVID

Antonin Zurbuchen, Haute école de travail social et de la santé Lausanne

Depuis le milieu des années 1990, la recomposition du système social est marquée par l’instauration de mesures actives visant à agir sur l’aptitude des sans-emplois à retrouver un travail. En Suisse, les entreprises d’insertion socio-professionnelle (EISP) jouent un rôle important dans leur mise en œuvre. Les entretiens et les observations effectués entre 2020-2021 dans deux EISP vaudoises, avec les responsables, les coachs, les maîtres-socioprofessionnels et les participants, font apparaître des éléments pertinents pour esquisser des pistes de réflexions sur la façon dont la crise sanitaire a impacté leur organisation. 

Dans une perspective descriptive et chronologique, cette contribution vise dans un premier temps à rendre compte de quelques différences de traitement selon les publics et les stratégies appliquées par les deux EISP entre mars 2020 et début 2021. Il s’agira de retracer brièvement les plans de protection sanitaire proposés respectivement par le Service de l’emploi et la Direction générale de la cohésion sociale et la façon dont ils ont été mis en œuvre au sein des deux EISP vaudoises. 

Si le traitement différencié des publics dépend du type de mesure, il faut toutefois noter que le COVID ne fait pas de différence concernant l’affiliation des participants à telle ou telle mesure. Comment les acteurs justifient alors que des personnes issues de l’aide sociale puissent faire les cours et les recherche d’emploi en présentiel alors que d’autres personnes également issues de l’aide sociale doivent les faire à distance ? C’est à ce type de dilemmes auxquels font face les EISP que nous nous intéresserons dans la deuxième partie. 

Enfin, nous nous interrogerons sur le maintien quasi-artificiel de certaines activités, comme les recherches d’emploi, dans un contexte socio-économique où l’embauche de nouveaux travailleurs sur le marché primaire s’est fait encore plus rare qu’avant la crise sanitaire. Cette troisième partie s’ouvrira sur une perspective critique concernant la centralité du travail dans la société capitaliste avancée qui, depuis plus de quatre décennies, n’est structurellement plus en mesure d’absorber les cohortes grandissantes des potentiels travailleurs.

Pour les responsables de programme et les coach, la gestion de la crise sanitaire et la réorganisation des EISP qu’elle a impliquée sont systématiquement (re)présentés comme circonstances extérieures à la société capitaliste. Ainsi les conséquences de la crise du COVID n’auraient pour cause que le virus, appréhendé comme un choc externe à une société bien portante et qui l’aurait brutalement frappée. S’il ne fait aucun doute que les infections virales sont des faits biologiques, les maladies et les épidémies sont intimement liées à des sociétés historiquement constituées. La crise que nous traversons catalyse et exacerbe ainsi les logiques qui sous-tendent l’apartheid social de la société capitaliste dont la Suisse est sans conteste l’une des configurations socio-historiques avancées. L’externalisation des causes (« c’est la faute au COVID ») n’est plus défendable sitôt que l’on s’intéresse au traitement inégal des participants aux mesures d’insertion durant la crise sanitaire.

Keywords: Insertion; gestion de crise; segmentation;  simulation; travail-fétiche  

As precarious as ever? Low-skilled workers and the pandemic

Anna Gonon; Robin Hübscher; Anna John
University of Applied Sciences and Arts Northwestern Switzerland, School of Social Work

In the current labor market, formal qualifications are deemed a crucial ingredient of employability. Consequently, those labelled as unskilled because they lack formal occupational qualifications have high risks of unemployment and precarity. With the pandemic, these risks have exacerbated. Industries employing large shares of low-skilled workers are affected by growing unemployment rates. Some of them are severely hit by lockdowns and restrictions leading to waves of layoffs, such as catering and retail trade. There might be positive employment effects as well, for example in the logistics sector, but overall, a further precarisation of low-skilled workers seems inevitable. 

In a longitudinal study, we conceive of the employability of unskilled workers as an interplay between individual, institutional and organizational factors. Empirically, employability becomes manifest in the employment trajectory. In our sample of 39 low-skilled workers we found that before the pandemic a considerable share of workers experienced stable employment or even modest professional advancement. Only a third of the sample had precarious employment trajectories, mostly including precarious jobs (temporary jobs, underemployment, zero-hours-contracts, etc.) as well as long or repeated phases of unemployment.   

In our presentation, we will discuss an empirically grounded model of employment trajectories. On the one hand, we consider the role of low-skilled workers’ employment strategies, such as reducing risks or seizing opportunities, and their (biographical) employment orientations. On the other hand, we analyze the influence of firm- and sector-specific conditions as well as the role of the state, for example, in regulating employment or providing welfare benefits. Furthermore, we will use the results of our ongoing third interview wave to analyze the impact that the pandemic had on employment trajectories: How does it change the situation of those who had been in stable employment so far? What is the impact on precarious trajectories: does the pandemic lead to a further precarisation or are they simply as precarious as before? How do the low-skilled workers deal with the new insecurities and do they apply different employment strategies? Is there a change in their employment orientations? 

Our presentation is based on qualitative interviews with 39 low-skilled workers (first interview wave), conducted in three waves over the last three years. In addition, we interviewed 33 HR and line managers in 27 firms in industries with a large share of low-skilled workers, as well as 10 labor market intermediaries.  

Keywords: low-skilled workers; precarity; employment strategies; employment trajectories

Droits ou compassion ? La lutte des travailleuses et travailleurs précaires à Genève durant le COVID-19

Alessandro Pelizzari, Haute Ecole de Travail Social et Santé Lausanne

Durant les premiers mois de la crise sanitaire, une série de mobilisations de travailleuses et travailleurs précaires à Genève – des intérimaires du secteur de la construction et de l’hôtellerie de luxe, en passant par les employées domestiques sans statut légal, aux livreurs « indépendants » de repas – ont mis sur le devant de la scène la réalité d’un marché du travail local profondément segmenté. Autour d’un noyau de relations salariales stables et hautement qualifiées, s’est développée durant la dernière décennie une multitude de contrats dits atypiques, dont la vulnérabilité a été mise à nue par la crise économique provoquée par la pandémie : Alors que les uns ont rapidement pu bénéficier d’aides publiques sous forme de prestations d’assurance proches de leur revenu antérieur, les autres ont vite grossi les rangs de celles et ceux qui faisaient la queue pour recevoir des paniers d’aliments de base (cf. Bonvin et al.). 

En questionnant, tout en l’assumant, le point de vue sociologique de l’observateur engagé dans les faits analysés, cette contribution vise à reconstruire, dans un premier temps, les étapes d’une lutte syndicale à travers laquelle ces travailleuses et travailleurs ont réussi à se constituer en acteur social légitime à s’inviter dans le débat politique autour des aides prévues pour les victimes du COVID. La deuxième partie s’intéressera à la manière dont les précaires ont défini leur référentiel normatif, axé sur la notion du droit à un revenu de substitution, en opposition au discours alors dominant – et porté par un impressionnant élan bénévole – d’un « traitement compassionnel » (Fassin), basé sur l’aide d’urgence. Dans un troisième temps, il s’agira de comprendre par quelles alliances politiques et sociales la revendication d’un droit à des indemnités (y compris pour les personnes sans papiers), a pu obtenir une majorité parlementaire et ensuite être combattue par une campagne référendaire qui a mobilisé à la fois un argumentaire xénophobe et le registre de l’austérité budgétaire. 

Cette contribution se terminera en s’ouvrant à des perspectives de recherche comparative, l’exemple présenté n’étant qu’une des solutions parmi tant d’autres (délégation aux œuvres d’entraide, aides directes ou créations de fonds aux critères d’éligibilité très différents) avec lesquelles les autorités locales ont répondu à la question sous-jacente, posée par les mobilisations des travailleuses et travailleurs précaires : Celle de la hiérarchie sociale des bénéficiaires, institutionnalisée par des formes et montants d’aide différenciés et légitimée par les représentations de justice sociale sur lesquelles ils se basent. Qui accède au statut de citoyen, respectable digne de confiance et de prestations facilement accessibles ? Qui, au contraire, restera pauvre par l’attribution d’aides partielles et incertaines, et aux procédures souvent humiliantes ? « Etudier les épidémies », comme le dit Frank Snowden, c’est « comprendre la structure de la société, son niveau de vie et ses priorités politiques ». 

Keywords: Précarité; segmentation du marché du travail; luttes sociales; droits sociaux; aide caritative